Plant Ancestors, Coca Relatives

 


In this realm, soul is knowledge of trees, seasons, weather, animal and plant life, and the dead, as well as healing techniques for illnes and disease.
–Gloria Anzaldúa.
Only plants had consciousness. Animals got it from them.
–Dale Pendell.

For those of us from countries of the Andean area who are used to seeing the coca leaf sold in the market, its criminalization feels strange and unjust: whether chacchada or as tea, coca calms our stomachs, combats soroche, and is present in our daily life as one of the many medicinal herbs that take care of us. Nevertheless the coca leaf is under strict anti-drug laws and restrictions and this make it impossible for the diaspora living abroad to continue to consume it. What is the history behind this criminalization? And what is the history of the coca leaf beyond what has always been seen on media, where it is compared to cocaine as a narcotic substance or presented as a potential dangerous ingredient? How do we see coca in the Andean countries where it grows and what does it represent for us?

To enter the universe of the coca plant, is to speak of the survival of the traditions and beliefs of a people experienced in survival, and who understood the coca leaf, a motherly sacred being -fitly coca in Quechua means "plant or tree". To do justice to this story and in gratitude to the plant, I produce an extensive bio/graphía that narrates the life of the plant in our history. From archaeological findings of its use, its representation in precolonial art, its indigenous names, its colonial history in the mines, its demonization by the church and its subsequent praise as magic cure for everything, the history of the coca plant is a story of the tangle between capitalism, colonialism and imperialism, but also a inherited record of wisdom and strength. Undoing the colonial constructions of life is also recovering our complex relationships with these other ancestors.


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Para quienes provenimos de países andinos y estamos acostumbrados a ver la hoja de coca en venta en el mercado, su criminalización se nos hace extraña e injusta: ya sea chacchada o como té, la coca calma nuestros estómagos, combate el soroche y está presente en nuestra vida diaria como una de las muchas hierbas medicinales que cuidan de nosotros. Sin embargo, la hoja de coca está sujeta a estrictas leyes antidrogas por lo que es imposible consumirla fuera de su territorio de origen. ¿Cuál es la historia detrás de esta criminalización? ¿Y cuál es la historia de la hoja de coca más allá de lo que siempre se ha visto en los medios de comunicación, donde se compara con la cocaína como sustancia narcótica o se presenta como un ingrediente potencialmente peligroso? ¿Cómo vemos la coca en los países andinos donde crece y qué representa para nosotros?

Entrar al universo de la planta de coca, es hablar de la supervivencia de las tradiciones y creencias de un pueblo, que vio en la hoja de coca, un ser nutriente y sagrado –y que respectivamente la denominó "la planta o el árbol" en tanto ese es el significado de coca en Quechua. Para hacerle justicia a esta historia, y en gratitud a la planta, produzco una bio/grafia extensa que nos cuenta la vida de la planta en nuestra historia. Desde hallazgos arqueológicos de su uso, su representación en arte precolonial, sus nombres indígenas, su historia colonial en las minas, su demonización por la iglesia y su posterior elogio como cura mágica para todo, la historia de la planta de coca es una historia del enredo entre el capitalismo, el colonialismo y el imperialismo, pero también la historia de la sabiduría y la fortaleza que hemos heredado. Deshacer las construcciones coloniales de la vida también está recuperando nuestras relaciones espirituales con estos otros antepasados.

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Exhibited at Flowers of Evil, Nature and the colonial wound curated by Mariel Rodriguez at VBKÖ, 2017